Sir Richard Branson n’a définitivement pas fini les records. Après avoir traversé l’Atlantique en ballon gonflable, il vient de franchir l’une des étapes les plus marquantes de son histoire avec Virgin Galactic : son premier vol d’essai dans l’espace, étape cruciale pour l’ère du tourisme spatial. Le vol de leur avion spatial SpaceShipTwo, appelé VSS Unity, a eu lieu au petit matin du 13 décembre, depuis le Mojave Air and Space Port en Californie.
Les pilotes Mark Stucky et Frederick Sturckow étaient à bord. Leur véhicule a été emporté dans les airs par un avion plus gros appelé WhiteKnightTwo, ou VMS Eve. Les deux hommes ont décollé de la piste vers 19h11 heure locale. À environ 13 000 mètres d’altitude et à 8h00 heure locale, VSS Unity a été largué de son vaisseau mère, lorsque son moteur de fusée a repris vie. Brûlant pendant 60 secondes, il atteignit une vitesse supersonique de Mach 2,9 (1 Mach correspondant à 340 mètres par seconde, soit 1 224 km/h).
Une minute plus tard, il atteignit le point culminant de son vol – 82,7 km au-dessus de la surface de la Terre.
Ceci est également au-dessus de l’altitude nécessaire pour que les deux pilotes soient officiellement classés comme astronautes. « SpaceShipTwo, bienvenue dans l’espace », a écrit Virgin Galactic sur Twitter.
Une fois qu’il a atteint son point culminant, l’apogée, les deux pilotes se sont vu offrir de brefs instants de microgravité. Ensuite, l’avion spatial a incliné sa queue – appelée système de mise en drapeau – pour revenir en toute sécurité dans l’atmosphère de la Terre. VSS Unity est revenu sur la piste à 8h14 heure locale, le vol de la descente à l’atterrissage ayant duré 14 minutes au total. Il s’agissait du quatrième vol d’essai de VSS Unity propulsé par une fusée, mais il s’agissait surtout de son premier vol dans l’espace. Son altitude maximale précédente, le 26 juillet 2018, avait atteint une hauteur de 52 km (32 miles), avec un précédent record de vitesse maximale de Mach 2,4.

      • Titre : Virgin Galactic, pour la première fois dans l’espace
      • Réalisation : Virgin Galactic

     

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